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Brian Shuster:通过虚拟现实重塑在线教育
时间:2014-11-16    评论:0

    来源:快鲤鱼
    发布:muyao

    这是一个想要通过虚拟现实平台重塑在线教育的人、一个依靠成人内容起家的人。

    Utherverse是一个虚拟现实平台。它出自成人娱乐先锋Brian Shuster。未来的虚拟现实究竟是什么样的?

    一个不雅的开始

    Brian Shuster是一位老牌网民,他的职业生涯开始于90年代中期,那时的互联网还是充斥着色情的荒蛮之地。1995年时,Brian Shuster和自己的私人教练投资700美元推出了成人内容搜索引擎XPics.com,通过将浏览者引向个体色情网站赚钱。仅仅一年之后,该网站的月收入就达到了1000万美元。低俗的内容促进了网站的发展,因为用户都是以匿名的方式在线浏览成人图片以及视频。随着每一次的点击和浏览,访客都在为网站的增长做贡献。

    随着网络的发展,Brian Shuster对于这类平台特点的了解也在增多,像是他该如何通过为竞争对手登广告(而不是出售自己的产品)来挣更多的钱。

    他就是从这里开始投身在线广告市场,第一次创建横幅广告,然后是循环脚本。他提交并且获得了大量的专利,其中就包括一个用于隐藏式弹窗广告中的专利(导致MSNBC电视公司在2007年将他错封为“弹出窗口王子”)。这些每年都在持续为他带来大笔收入。

    通过这十年的职业生涯, Brian Shuster意识到,虽然网络促进了诸如数据输入或是博客等个人项目的崛起,但是这种“孤独”会致使大脑深陷,用他的话来说,“这是最低的基本本能。” 在另一方面,这种体验会使互联网成为主流。不过也有一个问题随之而来并始终困扰着他:互联网究竟能使什么获益?

    在最初的那些日子里,Brian Shuster重复与那些半信半疑的风险投资者碰面,这些投资人不能理解为什么一个正常的商人,譬如说一位花商,会想要建立自己的网站。Brian Shuster 这样说服他们:“如果你能够在线逛遍周边所有的花店然后搭配出一束鲜花的话怎么样呢?” 然后他们就变得很感兴趣。

    所以一切发生在2006年,也就是在虚拟游戏《第二人生》高度狂热的时候,Brian Shuster建立了Utherverse,一个现如今已经拥有75万活跃用户的虚拟世界平台。用户可以通过虚拟化身装饰自己的虚拟世界,同样也可以访问“红灯区”体验全套的虚拟性行为。

    这个游戏中有一些老少皆宜的惊喜。那些身处虚拟世界的用户想要都得到与现实生活中相同的东西,即联系和目标意识。Brian Shuster说,“在一个虚拟世界中,人们趋向于以社区为导向,有机地向其他用户提供信息。”Brian Shuster和他的团队开始研发工具来帮助用户进行更好的联系, 例如论坛和语音功能——所有的一切都是满足用户的愿望,互帮互学。

    如今成人游戏的世界为Brian Shuster最野心勃勃的转型“教育世界”创造了舞台。

    教育,虚拟化

    Brian Shuster创建了课堂上的虚拟哈莱姆文艺复兴(Virtual Harlem),将学生带回这个时代(编者注:哈莱姆文艺复兴又称黑人文艺复兴或新黑人运动,20世纪20年代到经济危机爆发这10年间美国纽约黑人聚居区哈莱姆的黑人作家所发动的一种文学运动)。

    这个想法是他与Bryan Carter一起想出来的,Bryan Carter是亚利森大学教授非裔美国文学的教授。他首次建立一个虚拟的20年代哈莱姆的尝试可以追溯到1997年,随着可用技术的不断改进,该虚拟影像也在不断更新。某天Carter与Brian Shuster的研发部门取得了联系,看看能否在Brian Shuster那里打造一个全新的平台,让学生更好的了解这个历史时代。

    Carter找对了地方。他不知道的是,80年代当Brian Shuster还是加州大学洛杉矶分校的本科生时,他就经常会熬夜,并参与到同学们关于如何改进美国教育系统的激烈讨论中去。甚至是在互联网出现之前,Brian Shuster就确信教室中需要一种更多互动且以一种叙事驱动的方式来进行学习。他想象过用视频帮助学生学习美国的革命战争,例如,通过关键性事件追踪一位历史人物。“这肯定要比课本上干巴巴的文章更能让学生留下持久印象,”Brian Shuster说。

    从第一次接触开始,Carter就与Brian Shuster建立起了令人惊讶的伙伴关系,通过电子邮件保持联系,又会定期在世界各地的浸入式教育会议中碰面,最近的一次是在布拉格的虚拟世界中的体验式学习大会上。今年1月,他们都有在加拿大温哥华的某次会议上发言的行程。

    “Brian是一个商人,但是他却有着令人难以置信的激情,” Carter说。“当虚拟现实给教育提供了可能性之后他就变得非常激动。”

    原因是显而易见的。通过Carter的课程可以看一看什么变成了可能。多年来,Carter的大学课程全部变为了在线。在某个典型的学期中,Carter的学生在虚拟哈莱姆中预先选定的地点(通常是在黑暗塔中,一个像是公馆的文学沙龙,墙壁上贴满了哈莱姆运动发起人兰斯顿·休斯以及康蒂·卡伦的诗歌)做一个简短的讲解。之后,他们自由散开,探索来自于这个时代的周边文化标志,像是阿波罗剧院和萨伏依舞厅,在那里他们会与来自那个时代的文学历史人物不期而遇,其中包括华勒斯将军、佐拉·尼尔·赫斯顿以及兰斯顿·休斯。课程无需提交期末论文,有的只是期末设计。

    Brian Shuster认为,对于像是虚拟哈莱姆的身临其境的体验会发展成为普通教育的一种形式。他指出在大规模的网络开放课程运动中,任何能够进行网络连接的人都可以在线观看诸如哈佛大学和麻省理工学院等精英大学的课程,但是需要讲明,虚拟现实所提供的身临其境的体验在MOOCs(大型开放式网络课程)中正在消失。“通过Utherverse我们建立了一种与你所在地无关的系统。如果你是一位杰出的服装设计师、艺术家或者数学家,你都可以通过我们的平台接受教育,”他表示。换句话说,Brian Shuster找到了一个能够“为地球上的每个人均衡受教育机会”的机会。并且在他看来,Utherverse将会为这一切铺平道路。

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    现实的剂量

    就其本质而言,虚拟现实使得不可能成为可能,并且去除了诸如重力、死亡等不便,能够让学生穿越时间和空间与艺术、历史、科学以即时、个人的方式进行互动。借助像是Second life, Meshmoon, Avayalive以及Utherverse的虚拟平台,从古埃及墓地的3D旅游到坐着神奇校车穿行于人体内部,学生们可以做任何事情。

    不幸的是,针对“教育革命的影响”,虚拟将远远低于现实。15年来,Bryan Carter是唯一一个将技术融入课程的大学教授。

    那么,到底是哪出了问题?在某种程度上,视觉效果从未达到过预想。“图像仍旧很糟糕,” Aaron E. Walsh说,他是沉浸式教育项目的主任,同时也是波士顿大学教授虚拟现实的教授。他抓到了一个要点。即使是Carter的虚拟哈莱姆,图像也是笨拙、扫兴的。像是大多数的虚拟项目,场面显得过时,就像是大约2004年的《虚拟人生》的剧照。对于那些熟悉像是《光晕》(Halo)以及《盗侠猎车手》(Grand Theft Auto)等顶级游戏中类似电影的视觉效果的学生而言,通过虚拟现实进行学习的确不卖座。

    即使是最大、最著名的虚拟世界平台,《第二人生》,自2006年起也开始逐渐失去动力。这个世界与其它(甚至是Utherverse)虚拟平台保持着视觉上的过时,仍然与成人内容过于紧密,但对于教育目的而言,依旧具有“不确定性”。(Walsh也承认他只对大学生年纪的学生采用《第二人生》,因为“不可避免的是,你会发现自己置身于性行为的场景中。”)

    并且教育技术已经跟不上价值930亿美元消费市场的步伐。诸如艺电(Electronic Arts) 和 动视(Activision)等领先出版商拥有超过100人的团队,员工具有多年进行花费数亿美元的游戏设计经验。举个例子,为了在2011年推出《黑色洛城(L.A. Noire)》,Take Two Interactive花了两个月的时间来彻底重建20世纪40年代洛杉矶的交通模式。这样的努力为的是娱乐而非教育。

    “我们需要大胆地放手一搏,”Walsh说。

    除此之外,虚拟现实平台没有一个统一的标准,所以增长几乎是不可能的事。教育游戏市场在九十年代因缺乏规范出版商针对不同电脑推出多个学习游戏的统一标准而面临了这一问题。这种昂贵的困境阻止了行业的扩大,并且最终对价值8亿美元的“寓教于乐”行业造成了严重削弱。“这是致命的问题,”一个阿卡迪亚投资公司的资深视频游戏分析师表示。“你打算在这些(虚拟现实)游戏中玩些什么?它甚至不是一个先有鸡还是先有蛋的问题,因为压根鸡还不存在呢。在任何人计划对软件进行促进和投资之前,必须有一个已经到位的硬件基础。”

    在Walsh看来,桌面虚拟世界《第二人生》“基本上死掉了”,并且将被像是WebGL的web浏览器技术逐渐取而代之,WebGL是一种能够在所有主要浏览器上呈现虚拟世界而无需使用插件的计算机编程语言。甚至是Brian Shuster的支持者Carter也同意Walsh关于Utherverse不会成为通用虚拟现实教育平台的观点。他指出,WebGL技术靠浏览器为生,所以用户无需单独下载,挑剔的客户使用这种技术都能除去一大学习障碍。

    Brian Shuster对这一切持嘲笑态度。他指出WebGL缺乏基础设施,并称唯一能够为WebGL创建内容的人是技术专家而不是你的普通用户。但最主要的是,他对于这种想法甚至不予回应。这种立场有着太多不足,他说“哪怕是已经了解它。”

    炒作周期仍在继续

    今年3月,虚拟现实得到了一次重要推动。Facebook以惊人的20亿美元的价格收购了虚拟现实头盔的领导者Oculus。突然间,关于浸入式虚拟现实技术将如何改变娱乐、广告、医疗、军事以及教育行业的多方预测再次达到了高潮。

    无数的故事都在叙述:记者如何带着Oculus同时绑着运动传感器,描述真正身临其境的体验:“我是完全的独身一人,只能看到一只灰色的动画老鼠正在追一顶橘黄色的帽子,” Kadhim Shubber最近在《卫报》上写道。“我转过头,看到一阵大风吹的帽子在老鼠前面晃晃悠悠,像是姗姗学步的孩子伸着双臂迈出了第一步。”

    可以理解的是,一种完全身临其境的3D体验会让教育者垂涎三尺。当被问及虚拟现实头盔转变为在线教育的可能性时,edX的CEO Anant Agrawal很快的描绘出一幅图来,在不久的将来,来自世界各地的学生在虚拟课堂中进行互动,edX是一个非盈利大规模哈佛大学和麻省理工学院网络开放课程的提供者。AnantAgrawal预测,像是嗅觉和触觉的感觉将会在虚拟世界中再现。“千禧一代的成长围绕着视频游戏和虚拟现实。为什么教育不能一样的迷人?”

    Oculus的联合创始人Palmer Luckey也积极地加入到了这场炒作中来。在他看来,Oculus Rift与教育是能够进行明显契合的。一月,Palmer Luckey在接受 GAmespot.采访时表示,“如果你能够不仅仅是让学生,而是任何年纪的任何人去看罗马现存遗址在罗马帝国鼎盛时期的样子……这在现实中显然是不可能的,但虚拟现实就可以做到。”

    在《高等教育纪事》的九月刊上,Oculus另一位创始人Brandon Iribe 说道“这是真正伟大的虚拟现实。我们都相信这将是一直以来教育最具变革性的平台之一。我知道这说起来容易做起来难。但是时间会证明一切。”

    同样,这些都不是新的预测。虚拟现实头盔在20世纪80年代后期就出现了。“概念是相同的,甚至看起来它们也是惊人的相似,”Walsh说。然而,在Facebook收购了Oculus之后,以及来自竞争对手索尼和三星的虚拟现实头盔的出现,市场的热情再次浮出水面,同时还有人预测让用户身临其境的虚拟现实技术将在一年内得到广泛使用。“虚拟现实的技术经过了长达15年的龟速发展,”在斯坦福大学创立了虚拟现实人机交互实验室的Jeremy Bailenson在接受《福布斯》采访时表示。“在最近的两年中,我们已经看到了这项技术急剧的变化。”

    他预测在2017年会有一次重大的转变,那时虚拟现实头盔和追踪装置的价格将会下降到299-399美元的范围内。他说,一旦硬件的价格变得可以接受,那么用户的基础是足够大的,游戏开发出版商们可以为虚拟现实耳机专门开发游戏(而不仅仅简单地为现有游戏推出适用于虚拟现实装置的版本,这将是从未发生过的事情)。那时真正的创新将出现:“你的平台在任何时候发生这样的改变,都为新人创造了一个全新的新奇体验,”他说。“大门已经打开了。”

    虚拟现实的未来发展

    Walsh表示,因为所有的谜题还在继续缠绕着虚拟现实的未来,所以在教育界为学生配备能够带他们穿越时间和空间去学习科学、数学、历史以及艺术的虚拟现实头盔,至少还需要十年的时间。请记住,虚拟现实在二十年前就要“开始起飞”了。你依旧需要购买一个昂贵的设备,为它研发合适的内容,并且还要对老师展开相关训练。

    这并不是说,技术并不是还没有在高科技领域的训练中得以应用,尽管这种应用需要巨额的研发预算。目前,军事、医疗和航空业已经研发出了成熟的教育软件,这对于那些准备对飞机进行调度、维修或者驾驶的部门而言具有重大意义。运用虚拟现实技术对员工进行培训能够保证人身安全。但是目前,虚拟现实该如何在大学和高中内进行应用还有待解决。

    Brian Shuster仍然坚信自己可以填补空白。他在加拿大温哥华的团队由大约60位职工组成,目前正忙于一个新虚拟平台的收尾工作,该平台已经具备了与像是Oculus Rift等虚拟现实头盔竞争的能力。Brian Shuster承诺,这个版本将会有更清晰的图像、更丰富的架构以及化身间的交互性也会有所提高,包括更先进的计算机编程的自动化机器人,它将会用来再现历史人物。该产品的发布暂定于明年春季。

    Brian Shuster坚信Utherverse 2.0将会是游戏的改变者,一个能够进行身临其境教育的平台,从像是Carter那样的互动课堂走向大众,成为促进教育产业高速发展的标准虚拟现实平台。Brian Shuster推测几年后,虚拟现实头盔以及运动追踪器能够让学生通过“操纵虚拟物体”来完成实验课程。

    2012年,Brian Shuster赢得了一个用于虚拟世界的“可扩展”专利,即在单一的网络区域中能够有无数的虚拟人物,能够让老师同时对数以百万计的学生进行授课。身为商人的Brian Shuster,同时也看到了盈利模式,试想一下,数以百万计的学生每人都需要为课程支付一笔非常低的费用,但是所有人的费用加在一起数额就巨大了。

    Brian Shuster说,专利技术再加上Utherverse2.0的卓越图像,将会使他成为高等教育的改变者。这听起来可能无比荒谬,但是Brian Shuster是真诚的:“教育是沉浸式环境的真正非凡使用案例,”说到这,他的声音因激动而颤抖。

    Walsh深表赞同:Brian Shuster以及其他虚拟现实的主张者,都坚信他们可以看到虚拟现实的黎明——基于教育系统,具有配套的空间、时间旅行,因为他们是梦想家。并且他本人也是造梦者。

    “他们所预测的所有东西都是可能的,这一切只能一点一点的实现。我们仍旧有很长的路要走。”

标签:BrianShuster教育Utherverse
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